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Consumo de insectos: Peligros para a salud

Escritor Español Petrusvil

Poeta, escritor, divulgador y analista.
21/08/2022
Tiempo de lectura 4 minutos.
Consumo de insectos: Peligros para a salud

Tabla de contenidos

El consumo de insectos implica algunos peligros potenciales para la salud. Podemos clasificar esos riesgos sanitarios del consumo de insectos en seis grandes grupos: Sustancias antinutritivas, Sustancias tóxicas, Microorganismos patógenos (bacterias), Parásitos, Contaminantes químicos y Alergias y reacciones alérgicas cruzadas. (Consumo de insectos: Peligros para a salud)

Peligros para a salud con el consumo de insectos

1. Sustancias antinutritivas

Las sustancias antinutritivas son las que impiden o dificultan la absorción de nutrientes por el cuerpo humano. En los insectos destaca la quitina, el compuesto principal del que está formado el exoesqueleto de los artrópodos. Se ha calculado que el contenido en quitina en insectos oscila entre 2,7 y 49,8 mg/kg de peso. La quitina ejerce un efecto negativo en la digestión de las proteínas y en su utilización.

Otro ejemplo son los taninos, que forman complejos insolubles con las proteínas y reducen su biodisponibilidad. También los fitatos y oxalatos, agentes quelantes que reducen la absorción de elementos minerales como calcio, zinc, manganeso, hierro y magnesio. Las saponinas que interfieren en la digestión de las proteínas, reducen la absorción de vitaminas y minerales y están asociadas con situaciones clínicas de hipoglucemia.

Por otra lado, los alcaloides presentes en según qué tipo de insectos podrían, a partir de determinadas dosis, llegar a ser tóxicos para los consumidores. Algunos insectos, como las pupas del gusano de seda africano (Anaphe venata), contienen tiaminasa y su ingesta puede causar deficiencia de tiamina (vitamina B1).

Consumo de insectos: Peligros para a salud

2,. Sustancias tóxicas

Algunos compuestos presentes en los insectos son potencialmente tóxicos.

Hay dos categorías de insectos tóxicos: los fanerotóxicos y los criptotóxicos. Los fanerotóxicos disponen de órganos especializados que sintetizan y almacenan las toxinas. Éstas se inactivan en el tracto gastrointestinal humano, son menos dañinos dado que el peligro derivado de su ingestión queda reducido a los posibles daños provocados al paso por la boca y el esófago.

En los insectos criptotóxicos, por otro lado, las sustancias tóxicas afectan a las personas al ser ingeridos. Debe evitarse el consumo de insectos que contienen hormonas esteroideas, como testosterona, lo que ocurre con los escarabajos. El consumo continuado de estos insectos puede provocar retraso del crecimiento, hipofertilidad, masculinización en mujeres, edema, ictericia y cáncer hepático.

La cantaridina es un compuesto químico presente en los ovarios y huevos de la cantárida (Lytta vesicatoria), un coleóptero de color verde dorado. Esta sustancia produce irritaciones en el aparato urinario humano al ser ingerida.

Otras sustancias que pueden encontrarse en los insectos criptotóxicos son los glucósidos cianogénicos (presentes en algunas mariposas), que inhiben determinadas enzimas vitales. El tolueno, un agente tóxico que afecta al cerebro, hígado y riñón, puede encontrarse en cerambícidos del género Syllitus; y los alcaloides necrotóxicos, en algunos tipos de hormigas.

Consumo de insectos: Peligros para a salud
Lytta vesicatoria

Consumo de insectos: Peligros para a salud

3. Microorganismos patógenos (bacterias)

Según informes de la Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria (EFSA) y otros estudios, los insectos pueden estar contaminados con bacterias patógenas (como Salmonella, Campylobacter, Escherichia coli y Bacillus cereus), especialmente los insectos no procesados que han sido producidos bajo ciertas condiciones (por ejemplo, cuando se utilizan como sustrato desperdicios de alimentación o estiércol). Sin embargo, el cocinado correcto puede eliminar, o al menos reducir sustancialmente, la presencia de microorganismos patógenos.

Se ha sugerido que los peligros microbiológicos relacionados con el consumo de insectos son esporádicos y están asociados a una manipulación o almacenamiento incorrectos. No obstante, debido a la escasez de datos disponibles, la EFSA recomienda la realización de nuevas investigaciones para una mejor evaluación de los riesgos asociados.

Consumo de insectos: Peligros para a salud

4. Parásitos

En ocasiones los insectos sirven como agentes de transmisión de determinados parásitos. Así, se ha detectado en el cuerpo de cucarachas y moscas la presencia de varios protozoos y helmintos.

Algunos insectos actúan también como hospedadores intermediarios de ciertos parásitos. Por ejemplo, se han descrito infestaciones humanas ocasionadas por un nematodo (Gongylonema pulchrum) con numerosos hospedadores definitivos, siendo los hospedadores intermediarios los escarabajos del estiércol y las cucarachas. La infestación en el hombre provoca un cuadro clínico con síntomas gastrointestinales.

Ciclo de Gongylonema pulchrum (nematodo)

Otro ejemplo del papel de los insectos como hospedadores intermediarios de parásitos de interés en salud pública es Dicrocoelium dendriticum, trematodo que puede infestar a los seres humanos por la ingestión de hormigas que contienen metacercarias.

Es importante estudiar la presencia de parásitos en los insectos silvestres, especialmente en los países tropicales y subtropicales, dado que se trata de un mercado emergente. Ahora bien, este riesgo se minimiza sustancialmente cuando los insectos se congelan durante su almacenamiento y transporte, ya que este método de conservación destruye los parásitos pluricelulares.

Consumo de insectos: Peligros para a salud

5. Contaminantes químicos

La presencia de contaminación química es uno de los mayores peligros asociados al consumo de insectos, principalmente de los de vida silvestre.

Entre los compuestos frecuentemente detectados se encuentran algunos metales pesados (cadmio, plomo o cobre, entre otros) y pesticidas. Cabe señalar, por ejemplo, un brote que afectó en 2007 a niños y mujeres embarazadas en una comunidad de Monterrey (California), asociado al consumo de saltamontes (chapulines) con elevados niveles de plomo importados de Oaxaca (México).

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6. Alergias y reacciones alérgicas cruzadas

Otro peligro asociado al consumo de insectos de dimensiones desconocidas está en relación con las alergias.

Muchos artrópodos pueden inducir reacciones alérgicas en individuos susceptibles, principalmente causadas por la presencia de tropomiosina, arginina quinasa, gliceraldehído 3-fosfato deshidrogenasa o hemocianina.

Aunque no están bien estudiadas, se han identificado reacciones cruzadas, por ejemplo, entre crustáceos, cucarachas y ácaros. La sintomatología de la alergia a insectos es muy variada, pudiendo manifestarse desde una simple urticaria hasta un choque anafiláctico.

Es posible que el procesado reduzca la potencialidad alergénica de estos alimentos, si bien este punto necesita recibir más atención en futuras investigaciones.

Ciclo de Gongylonema pulchrum (nematodo
Algunos insectos implicados en reacciones alérgicas.

Es esperable que la mayoría de las personas tengan un riesgo bajo de manifestar reacciones alérgicas por el consumo de insectos. Sin embargo, puesto que la exposición repetida a un potencial alérgeno incrementa el riesgo, los insectos deben consumirse con precaución cuando son introducidos en la dieta.

Consumo de insectos: Peligros para a salud

Conclusión

En cualquier caso, la comunidad científica coincide en que son necesarios estudios adicionales que permitan realizar una evaluación cuantitativa del riesgo de alergia alimentaria asociado a los diferentes tipos de insectos.

Existen tres especies de insectos comestibles autorizadas en la Unión Europea, pero sigue existiendo una carencia de normativas relativas a la producción, comercialización y seguridad. Esto contribuye a dificultar el despegue de estos productos como alimentos.

Para confirmar si los insectos son una producción alternativa viable se necesitan nuevas investigaciones, especialmente en relación con su impacto sobre la salud de los consumidores.

(FiN) Consumo de insectos: Peligros para a salud

FiN

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